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Craft Beer,在香港稱為手工啤酒,或稱精釀啤酒,一般指產量少、獨立製造、以傳統手法釀製的啤酒。據說七十年代末,美國人厭倦了大酒廠出品的單一淡味的啤酒,於是自家釀造,以抗拒粗製濫造的大酒廠,因此精釀啤酒一般都代表著高質素。本地啤酒廠創辦人Laszlo和Michele配合時機,在2014年設廠並推出本地啤酒,成功成為推動本地啤酒行業的要員,希望透過自家啤酒去推廣香港及中國文化。

Laszlo是土生土長的墨西哥人,在美國成長,為何會在香港開手工啤酒廠?這源於和太太Michele的認識。Laszlo熱愛中國文化,08京奧期間到了北京大學並認識了到同樣來此交流的Michele,後來隨太太來港。Laszlo本身熱愛手工啤酒,2014年時發現香港雖然商機滿佈,有各式新興行業,但唯獨缺少本地手工啤酒廠。他說:「我熱愛和喜歡製作手工啤酒,在2014時發覺這裡沒有手工啤酒行業,因此我想以回歸最基本的方式來製作手工啤酒,並從中融入自己喜歡的香港與中國的文化。」至於為何會叫「門神」,這是由藝術家性格的Laszlo構想,他認為門神在中國被視為帶來幸運的象徵,故此旗下啤酒也愛用中國神話人物作為題材,每支啤酒都有屬於它們的小故事!

經營門神啤酒廠的過程並不簡單,最初於觀塘租了700呎的工廈單位,算是最小型啤酒廠。每個月只可生產2400支,而當時只有Laszlo獨自打理所有事,一星期七日都停不下來。一年半後,他們決心專注發展,妻子Michele也辭去原來工作,搬來了一個比原本大十多倍的8000呎廠房,現在每次可生產10000公升的啤酒。Michele憶起:「很感恩在適當時機建立啤酒生意,若果早5年前開業,可能發展就不會理想。因當時剛好有三間本地啤酒廠同時出現,引起傳媒注意,越來越多人留意並嘗試,更愛上手工啤酒。」

怎樣才是好的手工啤酒?Michele認為可分為三個層次,第一是要色香味平衡,不會被其中一方面蓋過;第二層是苦與甜的平衡調節,同時需要有層次感;第三層啤酒需要一個好的故事,因未必人人喜歡這種啤酒口味,但可讓一般人明白釀酒師背後設計概念和心思。

為何喜愛手工啤酒?他們回答因手工啤酒可以不斷創新嘗試:「大型啤酒公司往往只做一款啤酒,若果你是釀酒師,也會覺得沒有意思。釀酒師需要創意,這也是小型啤酒廠的美妙之處,可以容納不同創意,未必每一款都吸引人,但不會有包袱,可不斷嘗試。」以Laszlo的啤酒廠為例,其啤酒口味均啟發和採用自中國的材料,最近更親身到新疆,選取吐魯番的麝香葡萄,嘗試將它釀製成新口味的啤酒。Laszlo說:「門神的其中一個目標,就是以中國各地特產為材料製作啤酒,並為不同口味添上故事。如融入蜜桃口味的孫悟空琥珀啤酒,靈感便是來自孫悟空偷吃蟠桃『大鬧天宮』的故事。」目前Laszlo想以中國33個地區特產為題材製作啤酒,現在已製成5款。這種執著,可能由於Laszlo的藝術家性格所致。Laszlo的酒廠經常與不同藝術家合作,設計出充滿特色的啤酒,而在啤酒廠逛一圈,不難發現所有設備都佈滿中國特色的圖案,連發酵桶都貼著他親手繪畫的符咒。

近年多了香港人喜歡手工啤酒,到底吸引力為何?Michele認為手工啤酒更有創意和選擇:「手工啤酒比一般啤酒吸引,背後原因有很多,第一提供較多選擇,大型牌子往往都只得一種款式,然而一間手工啤酒廠可以有不同口味,例如門神就有8款口味選擇,也有季節性限定口味;第二是啤酒可更有創意,如可以有番薯糖水啤酒、木瓜牛奶啤酒、柚子啤酒和蘑菇啤酒等等,只要想得到都可以做得到,不會有太大包袱限制;第三當然是較新鮮好飲;第四是手工啤酒較為健康,不過濾及高溫消毒,整個產品都是以高質素呈現。」Michele表示比起其他地方的人,香港人更酷愛追求新鮮事物,而「潮流愛新鮮」是港人的特點:「香港人的優點是喜歡嘗試新事物,對於不同事情都很快接受和上手。例如香港人對食物很挑剔,無論是印度菜、法國菜、意大利菜等菜式,幾乎想到就可以食到,那麼追求好的啤酒也是理所當然的現象。」

Laszlo為了推廣自家啤酒,每逢星期五都提供場地,讓喜愛手工啤酒的人士在此暢聚喝酒,透過人傳人的方式宣傳啤酒廠。編者採訪當日正值週五,踏入7時後,客人絡繹不絕拍門而來。而這裡不分國籍,雲集不同人士,互有交流,而Laszlo、Michele及其他員工也會熱情與不同客人聊天。這刻,酒廠空間似乎沒有一點商業味道,更像在舉行一個愉快的派對。

香港特色是什麼?或許在香港生活得太久,我們容易對身邊事物失去敏感度,甚至連本身特色都不清楚,變得平庸。曾長居外地的Laszlo和Michele夫婦就正正相反,帶著在不同地方生活的眼界,來觀察連港人都遺忘了的本地文化,捕捉港人愛潮流、愛新鮮的特點,推陳出新,建立起缺乏的本地啤酒生意。當然,勇於嘗試的背後,是對自家產品的信心,以傳統精釀手法製作高質素啤酒,專心開拓這條生意路。